De Britse regering investeert miljoenen in de ontwikkeling van micro-robots die ontworpen zijn om te werken in ondergrondse pijpleidingnetwerken en andere gevaarlijke locaties, zoals ontmantelde nucleaire installaties.

Moeilijk bereikbaar

De ambitie is dat de robots, ontwikkeld aan Britse universiteiten, een einde maken aan de ontwrichtende en dure wegwerkzaamheden door het uitvoeren van reparaties zonder de ingrijpende noodzaak om de wegen op te graven. In de lucht en onder water kunnen ook moeilijk bereikbare plaatsen, zoals windmolenparken op zee of olie- en gasdrukvaten, worden geïnspecteerd en onderhouden.

Waar gaat het geld heen?

Chris Skidmore, de wetenschapsminister, kondigde een investering aan van in totaal 26,6 miljoen pond in 15 projecten, waaronder de ontwikkeling van robots voor ondergrondse pijpleidingen. Onder leiding van professor Kirill Horoshenkov van de Universiteit van Sheffield en gesteund door een overheidssubsidie van 7,2 miljoen pond, zullen ook wetenschappers van de universiteiten van Birmingham, Bristol en Leeds bij het onderzoeksprogramma worden betrokken.

Gehoopt wordt dat de 1 cm lange apparaten gebruik zullen maken van sensoren en navigatiesystemen om scheuren in leidingen op te sporen en te repareren, waardoor verstoring van wegwerkzaamheden wordt voorkomen, wat de economie naar schatting 5 miljard pond per jaar kost. De resterende 19,4 miljoen pond is bestemd voor onderzoek naar het gebruik van robotica in gevaarlijke omgevingen, drones voor de bewaking van oliepijpleidingen of kunstmatige intelligentie waarmee de noodzaak van reparaties aan satellieten in een baan om de aarde kan worden vastgesteld.

Toekomstvisie

Skidmore zei: ‘’Terwijl we vooralsnog alleen maar kunnen dromen van een wereld zonder wegwerkzaamheden die ons leven verstoren, luiden deze pijpleidingsrobots de start in van technologie die die droom in de toekomst werkelijkheid zou kunnen maken.” ‘’Van het inzetten van robots in ons leidingnetwerk, waardoor vertragingen in het verkeer worden verminderd, tot het gebruik van robots op de werkplek om mensen veiliger te houden. Deze nieuwe technologie zou de wereld waarin we leven ten goede kunnen veranderen. Experts van onze topuniversiteiten in het hele land zijn goed uitgerust om deze innovatieve nieuwe technologie te ontwikkelen.’’

Waar komt het geld vandaan?

De nieuwe financiering komt van het Industrial Strategy Challenge Fund van de overheid en zal worden verstrekt door UK Research and Innovation (UKRI). Sir Mark Walport, CEO van UKRI, zei: “De vandaag aangekondigde projecten laten zien hoe robots en kunstmatige intelligentie een revolutie teweeg zullen brengen in de manier waarop we complexe en gevaarlijke taken uitvoeren, van het onderhoud van windmolenparken op zee tot de ontmanteling van kerncentrales. “Ze illustreren ook de leidende rol die de ‘innovators’ in het Verenigd Koninkrijk spelen bij de ontwikkeling van deze nieuwe technologieën die de veiligheid zullen verbeteren en de productiviteit en efficiëntie zullen verhogen.